C’era vita su Marte? Parte la missione del rover Perseverance che oggi arriva sul Pianeta rosso- Corriere.it

partito il 30 luglio scorso con un vettore Atlas da Cape Canaveral, ha compiuto un viaggio lungo 471 milioni di chilometri, e questa sera alle 21.55 ora italiana il rover Perseverance della Nasa appogger le sue ruote sulle sabbie rosse del Jezero Crater, poco sopra l’equatore marziano. Sar il quinto rover americano a sbarcare ma sar anche lo sbarco pi difficile – ha ricordato Thomas Zurbuchen, amministratore associato per la scienza al quartier generale della Nasa a Washington – perch la zona ha scogli frastagliati, ammassi e dune. Anche per questo Perseverance, che ha la taglia di un Suv, stato dotato per la prima volta di un innovativo sistema di riconoscimento intelligente del terreno e se rilever negli ultimi metri una superficie rischiosa si trasferir in un’altra sicura. Al Jet Propulsion Laboratory della Nasa a Pasadena nelle ultime fasi del volo i controllori della missione saranno spettatori durante i “sette minuti di terrore” nei quali la sonda passer dall’impatto con l’atmosfera alla velocit di 19.500 chilometri orari all’arrivo al suolo alla velocit di 2,7 chilometri orari dopo aver rallentato la corsa, prima col paracadute e poi con otto razzi frenanti. Tutto sar gestito automaticamente dai computer di bordo perch dai 205 milioni di chilometri di distanza a cui si trova Marte i segnali impiegano 11 minuti e 22 secondi per arrivare alla Terra.

La partecipazione italiana

Perseverance nell’aspetto simile al suo predecessore Curiosity sbarcato nel 2012 e ancora perfettamente funzionante nel Gale Crater. Ma solo esteriormente e per alcuni sistemi, come il generatore nucleare con plutonio-238 che fornisce un flusso continuo di energia (110 Watt) consentendogli di lavorare ininterrottamente notte e giorno senza subire i gravosi limiti che avevano penalizzato i predecessori Spirit e Opportunity alimentati da celle solari. L’altro elemento di uguaglianza il sistema di ammartaggio, cio lo Sky Crane, la gr del cielo, che far scendere il rover di 1.025 chilogrammi appeso a tre corde di nylon dopo essersi fermato ad una quota di 7,6 metri. . Mentre sta per arrivare sul punto designato il Lander Vision System, appunto, scruter il terreno per decidere se il punto stabilito adeguato allo sbarco decidendo altrimenti uno spostamento. Quando toccher il suolo i cavi saranno tagliati e la piattaforma che lo aveva trasportato voler via cadendo poco lontano per non intralciare i movimenti del rover. Inizier allora la nuova avventura, che sar ben diversa da quelle passate. E qui entreranno in scena i sette strumenti trasportati, chiamati a svolgere compiti molto complicati. Il primo scopo dell’esplorazione di Perseverance indagare l’ambiente che attraversa e per questo stato dotato di 25 fotocamere, il pi alto numero mai imbarcato. Il primo strumento a entrare in funzione poco dopo lo sbarco sar appunto una fotocamera installata sulla torretta alta poco pi di due metri: trasmetter le prime immagini del panorama, rivelando la posizione in cui si trova il rover. Un gruppo importante di apparati scientifici sar concentrato all’estremit del braccio robotizzato lungo 2,1 metri con il quale, tra le altre cose, Perseverance prelever dei campioni di suolo che sistemer in trenta capsule cilindriche. Poi le lascer al suolo e saranno raccolte in una prossima spedizione in corso di studio da parte della Nasa e dell’Esa europea, che dovrebbe partire nel 2026. La Mars Sample Return, come battezzata, mira appunto a portare sulla Terra i preziosi campioni raccolti per essere analizzati in laboratorio. Anche l’Italia partecipa attraverso l’Asi e l’industria italiana (Leonardo-Thales Alenia Space).

Il primo volo su Marte

L’obiettivo prioritario della spedizione cercare tracce della vita passata, fossilizzata naturalmente, perch in superficie nulla pu sopravvivere a causa delle radiazioni cosmiche che piovono di continuo sulla superficie, sterilizzandola. Nelle passate spedizioni invece l’obiettivo era indagare l’esistenza di un’antica presenza dell’acqua (compito assolto da Spirit e Opportunity) e poi avere conferma di un ambiente favorevole alla nascita della vita come ha stabilito Curiosity nel Gale Crater. La scelta del Jezero Crater per lo sbarco legata alle opportunit favorevoli che dovrebbe offrire. Perseverance si trover alla foce di un fiume che riversava l’acqua nel cratere creando un lago. Nel fondale pietrificato si spera di trovare appunto qualche traccia di remoti organismi a livello batterico. Inoltre per la prima volta il rover imbarcher un apparato in grado di ricavare ossigeno dall’anidride carbonica dell’atmosfera. E questa la prima volta che si collauda uno strumento necessario al futuro sbarco dell’uomo. Infine un momento emozionante sar l’ascolto, ancora per la prima volta, del fruscio del vento marziano perch Perseverance dotato di un microfono che sar attivato dopo lo sbarco. Un secondo microfono ci far sentire l’impetuoso attrito con l’atmosfera durante la discesa. Ma nella nuova spedizione, costata 2,7 miliardi di dollari, si collauder pure il piccolo elicottero Ingenuity; in pratica un minuscolo drone di appena 1,8 chilogrammi con due eliche controrotanti e alimentato da batterie a ioni di litio. Compir cinque voli di prova alzandosi fino a circa cinque metri e allontanandosi di una cinquantina di metri. E sar il primo volo su Marte. La missione dovrebbe durare almeno un anno marziano di 687 giorni terrestri, ma come accaduto per i predecessori l’esplorazione che Perseverance potr garantire sar, al di l delle sorprese, ben pi lunga.

18 febbraio 2021 (modifica il 18 febbraio 2021 | 09:02)

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